Le sommeil des lions

Quel est le point commun entre les guerres napoléoniennes, le journal britannique « The Guardian » et ce superbe poème radical de l’auteur P.B Shelley?

« Rise like Lions after slumber

In unvanquishable number-

Shake your chains to earth like dew

Which in sleep had fallen on you

Ye are many-they are few »

Au début de l’année 1819, les conséquences des guerres napoléoniennes se font gravement ressentir en Angleterre. En effet, la pression générée par les mauvaises conditions économiques est à son comble. Cette situation augmente la popularité du radicalisme politique, mouvement anticlérical qui milite notamment pour le suffrage universel.

Le massacre de St Peter’s Fields à Manchester – rapidement surnommé la bataille de « Peterloo », référence ironique à la bataille de Waterloo – eut lieu le 16 août 1819. Ce jour-là, la cavalerie chargea au sabre une foule pacifique de 60 000 à 80 000 personnes, rassemblées pour demander une réforme de la représentation parlementaire. Bilan : des dizaines de morts et des centaines de blessés.

Une conséquence directe de Peterloo fut la création du journal « The Manchester Guardian » – devenu « The Guardian » –  par des hommes d’affaires de Manchester, menés par John Edward Taylor, un témoin direct du carnage.

Voici un essai de traduction en français du poème écrit par P.B Shelley en réponse au massacre:

“ Comme les lions après le sommeil,

Vous allez vous soulever

Venez en nombre, invincible vous serez

Secouez vos chaînes à terre comme la rosée

Qui pendant le sommeil, sur vous est tombée

Vous êtes nombreux – ils sont peu”


Ces vers sont devenus un véritable cri de ralliement pour la résistance pacifique. Ils sont issus du livre « La mascarade de l’anarchie » (titre original: « The mask of anarchy ») écrit en 1819 par P.B Shelley en réponse au massacre de Peterloo.

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